Rastreo de contactos para Covid-19 — Una inoculación digital contra futuras pandemias

James O’Connell, and Derek T. O’Keeffe

Los brotes de la enfermedad por coronavirus 2019 (Covid-19) surgieron en Estados Unidos y en países europeos en febrero de 2020. Se pidió una acción urgente, ya que los expertos estimaron que entre el 30 y el 70% de las personas en estos países occidentales podrían infectarse, una proyección aterradora en un momento en que se estimaba que la tasa de mortalidad por Covid-19 era sustancialmente más alta de lo que ahora sabemos que es.

En marzo de 2020, Michael Ryan, director ejecutivo del Programa de Emergencias Sanitarias de la Organización Mundial de la Salud (OMS), imploró a los países que actúen, señalando que cuando se trata de la respuesta a la epidemia, “la velocidad triunfa sobre la perfección” pero “el mayor error es no moverse”.

En ese momento, las únicas herramientas para contener el Covid-19 eran el distanciamiento social, las pruebas, el aislamiento de casos y el rastreo de contactos.

El rastreo de contactos es una práctica crucial de salud pública que ha sido parte de las respuestas epidémicas durante siglos.

Desde la peste bubónica hasta la viruela y la tuberculosis, pasando por el VIH, el destino de la salud pública ha dependido de nuestra capacidad para identificar a las personas que han estado en contacto con personas infectadas.

En el caso del Covid-19, sin embargo, el corto tiempo entre el inicio de los síntomas en el infectado y el de los infectados y la propensión del virus a la transmisión asintomática planteó desafíos para el rastreo de contactos.

El sesgo de recuerdo, la incapacidad de identificar a los contactos que son desconocidos para la persona infectada y la escasez de rastreadores de contactos capacitados fueron desafíos adicionales. Había una necesidad urgente de aumentar la escala y la rapidez del rastreo de contactos para identificar a todas las personas que habían estado expuestas al Covid-19.

La tecnología digital del siglo XXI tenía el potencial de permitir esta escalada. Los estudios de modelado sugirieron que, si las aplicaciones digitales de rastreo de contactos se combinaran con otras medidas de mitigación, las epidemias de Covid-19 podrían frenarse y teóricamente incluso terminar.1 Se pueden aprender lecciones del despliegue de tecnologías digitales para aumentar el rastreo de contactos durante esta pandemia.

Las medidas más básicas de la efectividad de una respuesta pandémica son el número de casos y las muertes. Con estas medidas, la respuesta de Corea del Sur durante su primera ola de Covid-19 fue muy exitosa. Tras haber experimentado el síndrome respiratorio de Oriente Medio (MERS) en 2015, el pueblo surcoreano y sus líderes políticos entendieron la necesidad de un reconocimiento temprano de la amenaza pandémica y una respuesta sólida correspondiente. Integraron con éxito una capacidad de diagnóstico de rápida escala y un sistema de rastreo de contactos con medidas eficaces de aislamiento y cuarentena.

Una parte fundamental del sistema de rastreo de contactos de Corea del Sur es la tecnología digital de rastreo de contactos. Los cambios legislativos en Corea del Sur derivados del brote de MERS dieron a las autoridades sanitarias una base legal para utilizar los datos de geolocalización para el rastreo de contactos desde el principio de su epidemia. Los datos del sistema de posicionamiento global (GPS) de los teléfonos celulares se utilizaron para crear una base de datos centralizada de los movimientos de personas con Covid-19 que era accesible en línea. La aplicación Corona 100m utilizó estos datos para advertir a los usuarios cuando estaban cerca de un lugar visitado por una persona infectada. Esta intervención interfirió con la privacidad, la protección de datos y las libertades civiles de las personas infectadas, pero su objetivo era interrumpir las cadenas de transmisión para proteger a los miembros más vulnerables de la sociedad.

En la mayoría de los países occidentales, no se llevó a cabo ningún esfuerzo de ese tipo para mejorar el rastreo de contactos mediante la automatización al principio de la epidemia. Sin experiencia previa en la respuesta a epidemias de esta manera, muchos líderes y ciudadanos consideraron inconcebible que la privacidad personal y los derechos de protección de datos pudieran cederse a la protección de la salud. Sin embargo, el hecho de que muchas personas en los países occidentales ya permitan la recopilación de datos de geolocalización por parte de otras aplicaciones que proporcionan poco beneficio personal sugiere que la resistencia a hacerlo para la protección de la salud, aunque bien intencionada, puede haber sido equivocada.2

La automatización mediante el seguimiento de geolocalización permitió a los equipos de investigadores epidemiológicos en Corea del Sur rastrear no solo los contactos, sino también el entorno en el que se produjo el contacto hasta 14 días antes del inicio o diagnóstico de los síntomas. Esta información les permitió obtener una mayor comprensión de los entornos en los que se estaba produciendo la transmisión del SARS-CoV-2 e implementar medidas de protección de la salud más específicas en respuesta. En cambio, los sistemas tradicionales de rastreo de contactos en la mayoría de los países occidentales tenían la capacidad de identificar y notificar únicamente a las personas que habían estado en contacto con una persona infectada dentro de las 48 horas anteriores al inicio o diagnóstico de los síntomas. Esta limitación digital quizás contribuyó a la primera ola de Covid-19 en los países occidentales que superó la epidemia en Corea del Sur. Al final de su primera ola epidémica en abril de 2020, Corea del Sur había reportado 10.423 infecciones y solo 204 muertes, un logro notable dado el tamaño de la población de poco más de 50 millones. En contraste, los países europeos vieron más de 2,1 millones de casos y 180.000 muertes al final de su primera ola en junio.

El rastreo digital de contactos no es una intervención perfecta, dados los riesgos para la privacidad, los datos personales y la caracterización de falsos positivos o falsos negativos del estado de contacto. Sin embargo, como en un modelo de queso suizo, las intervenciones imperfectas pueden trabajar juntas para frenar las epidemias.

El despliegue de tecnología digital por parte de Corea del Sur para aumentar el rastreo de contactos fue un ejemplo de que la velocidad supera a la perfección, mientras que Europa cometió el mayor error descrito por Ryan, de la OMS: no moverse.

Habiendo aprendido de esta experiencia, los europeos pueden estar mucho más apeteces a compartir datos de ubicación para el rastreo de contactos en emergencias sanitarias.3 Debería ayudar a combatir la próxima pandemia que el equilibrio entre preservar la privacidad y preservar la vida haya cambiado durante esta pandemia.

A medida que la primera ola epidémica llegaba a su fin y la amenaza inminente de nuevas pérdidas de vidas se aliviaba, los sistemas digitales de rastreo de contactos basados en la geolocalización y su interferencia con la privacidad personal y los derechos de protección de datos se volvieron menos aceptables. Se convirtieron en objeto de un intenso escrutinio en los países que los usaban, incluyendo Corea del Sur y también Noruega e Israel. En una pandemia que tenía el potencial de durar varios años, muchos países occidentales reconocieron la necesidad de tecnologías de rastreo de contactos digitales confiables, transparentes y que preservaran la privacidad y que fueran aceptables para las poblaciones occidentales.

Una selección de sistemas digitales de rastreo de contactos en los Estados Unidos y Europa

Siguiendo el ejemplo de la aplicación digital de rastreo de contactos Bluetooth de baja energía (BLE) de Singapur, TraceTogether, Alemania, Irlanda y el Reino Unido, entre otros, se dispusieron a desarrollar sus propios sistemas, que tenían una aceptación variable por parte de las poblaciones objetivo (ver tabla).4 Los países occidentales tendían a favorecer un protocolo descentralizado y que preservara la privacidad para el rastreo de contactos, lo que significa que en lugar de enviarse a los servidores del gobierno central, los datos recopilados permanecen en el dispositivo del usuario, se cifran y se eliminan automáticamente después de 14 días.4 A finales de 2020, había al menos 65 sistemas de rastreo de contactos digitales habilitados para BLE en todo el mundo, incluidos 26 en los Estados Unidos.4

Aunque nunca se creyó que estos sistemas por sí solos acabarían con las epidemias de Covid-19,1 está surgiendo evidencia de que han sido beneficiosos para identificar un mayor número de contactos por caso que el rastreo de contactos tradicional, aumentar el número de personas con Covid-19 que han entrado en cuarentena, acortar el tiempo de cuarentena de 1 a 2 días y posiblemente prevenir un gran número de infecciones gracias a los efectos posteriores del rastreo de contactos aumentado.5

Sin embargo, sigue habiendo problemas. La integración de las tecnologías digitales de rastreo de contactos con los sistemas de prueba y rastreo existentes parece ser un determinante importante de su utilidad.5 Lo que es más importante, las tecnologías de rastreo de contactos digitales deben ser accesibles, en particular para las personas con acceso limitado a la tecnología de teléfonos inteligentes, las que tienen una alfabetización limitada en salud digital, los hablantes de idiomas distintos de la lengua principal de un país y las comunidades de migrantes.

El aumento de la accesibilidad es importante no sólo para maximizar la aceptación, sino también para garantizar que todos los miembros de la sociedad puedan beneficiarse equitativamente de los avances digitales en el rastreo de contactos. Si se pueden superar estos desafíos, los países occidentales habrán obtenido una herramienta confiable, que preserve la privacidad y sea accesible para usar durante la próxima pandemia para mejorar la capacidad de rastreo de contactos y controlar la propagación de enfermedades hasta que se logre la eliminación

Publicado por saludbydiaz

Especialista en Medicina Interna-nefrología-terapia intensiva-salud pública. Director de la Carrera Economía y gestión de la salud de ISALUD

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